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une bombe climatique sous haute surveillance

Fév 19, 2020 | economie | 0 commentaires



une bombe climatique sous haute surveillance

Le méthane est un puissant gaz à effet de serre. Savoir d’où viennent les émissions et quelles sont leurs origines pourrait aider à limiter efficacement le réchauffement climatique.

Il est moins médiatique que le CO2. Pourtant le méthane (CH4) est un gaz à effet de serre particulièrement puissant. Selon le dernier rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), son Pouvoir de Réchauffement Global (PRG) à 100 ans est de l’ordre de 30 fois celui du CO2.

Depuis 1750, la quantité de méthane présente dans notre atmosphère a augmenté d’environ 150 %. Et au total, le méthane est considéré comme responsable d’un tiers environ de l’effet de serre actuel. Les scientifiques savent qu’une part de ce méthane est d’origine naturelle. L’autre provient des activités humaines. Mais il n’est pas si simple de les distinguer. Et aujourd’hui, des chercheurs de l’université de Rochester (États-Unis) affirment que leurs prédécesseurs ont largement sous-estimé la quantité de méthane émise vers l’atmosphère du fait du recours aux combustibles fossiles.

Il faut savoir que le méthane peut être réparti en deux catégories. Le méthane dit fossile a été séquestré pendant des millions d’années dans des gisements d’hydrocarbures. Il peut suinter naturellement ou être émis par l’extraction et l’utilisation de combustibles fossiles, du gaz, du pétrole ou du charbon. Le méthane dit biologique, quant à lui, peut être libéré naturellement à partir de sources telles que les zones humides ou encore via des sources anthropiques comme les décharges, les rizières ou l’élevage. Ces deux grands types de méthane peuvent être distingués par leur signature isotopique. Le premier ne contient plus de carbone 14 alors que le second en contient toujours.

Dans l’atmosphère, plus de méthane anthropique que prévu

Les chercheurs de l’université de Rochester se sont concentrés sur la question du méthane fossile. Pour distinguer le méthane d’origine naturelle de celui d’origine anthropique, ils ont étudié des bulles d’air contenues dans des carottes de glace extraites du Groenland. Objectif : établir la composition de cet air, du début du XVIIIe siècle — soit avant le début de la Révolution industrielle — à nos jours. Comme les hommes n’ont commencé à consommer massivement des énergies fossiles qu’à partir du milieu du XIXe siècle, le méthane présent avant, dans les échantillons, correspond à des émissions naturelles.

Une réduction des émissions peut avoir un réel impact en matière de limitation du réchauffement climatique

Et des mesures de carbone 14 montrent que ce méthane est, jusqu’en 1870, dans sa quasi-totalité, d’origine biologique et non fossile. De quoi conclure que les niveaux de méthane fossile naturellement libéré sont environ dix fois inférieurs à ce que de précédents travaux avaient imaginé. Ce qui porterait finalement la composante fossile anthropique de 25 à 40 % plus que ce que les experts pensaient. Un résultat que les chercheurs tiennent à prendre du bon côté. « Si une plus grande part du méthane dans notre atmosphère est issue des activités humaines, cela signifie qu’une réduction des émissions peut avoir un réel impact en matière de limitation du réchauffement climatique », explique Benjamin Hmiel, principal auteur de l’étude et chercheur à l’université de Rochester.

En Arctique, des millions de points chauds

En parallèle, des chercheurs de la Nasa (États-Unis) se sont intéressés aux émissions de CH4 du côté de l’Arctique. Car dans cette région qui se réchauffe plus vite que le reste de la planète, le pergélisol, cette couche de sol en principe perpétuellement gelée, a commencé à se dégeler. Et à libérer du méthane — ainsi que d’autres gaz à effet de serre — issu de la putréfaction des matières organiques autrefois prises au piège de la glace.

Pour comprendre dans quelle mesure ce méthane pourrait influencer le réchauffement climatique, les chercheurs ont équipé des avions d’une technologie infrarouge de pointe baptisée Airborne Visible Infrared Imaging Spectrometer –Next Generation (Aviris-NG). Puis, ils ont survolé 30.000 km2 de la région arctique. Résultat : ils ont identifié deux millions de ce qu’ils appellent des points chauds. C’est-à-dire, des zones présentant un excès de CH4 de 3.000 parties par million entre leur capteur embarqué et le sol.

Les chercheurs notent aussi que la plupart de ces points chauds sont concentrés dans des zones s’étalant sur environ 40 mètres autour de sources d’eau. À plus de 300 mètres, il n’en reste quasiment plus. Les chercheurs n’expliquent pour l’instant pas ce schéma. Mais identifier les facteurs qui y conduisent devrait aider à préciser les modèles d’émission de méthane en Arctique et l’impact de la région sur le réchauffement climatique à venir. Et vice versa.

Ce qu’il faut retenir

  • Le méthane est un puissant gaz à effet de serre.
  • Et les émissions augmentent.
  • Les scientifiques cherchent à identifier les sources de ces émissions.
  • Objectif : disposer de nouveaux leviers pour limiter le réchauffement climatique.

Le taux de méthane dans l’atmosphère croît à une vitesse inquiétante

En 2007, le taux de méthane dans l’atmosphère a commencé à augmenter après une période stable de sept ans. Depuis 2014, cette augmentation est encore plus rapide. Or, pour respecter les accords de Paris sur le climat, il faudrait que les émissions de méthane diminuent.

Article de Marie-Céline Ray paru le 12/06/2019

Le méthane, de formule CH4, est un gaz à effet de serre, comme le dioxyde de carbone ou CO2. Le méthane reste moins longtemps dans l’atmosphère que le CO2. Mais, d’après l’EPA, l’agence de protection de l’environnement américaine, il réchauffe 28 à 36 fois plus que le CO2 sur une durée d’un siècle ! Le CO2 reste tout de même le principal gaz responsable du réchauffement à cause des grandes quantités émises à l’échelle du globe.

En 2006, la concentration de méthane atmosphérique s’élevait à 1.775 ppb (parties par milliard) ; elle a atteint 1.850 ppb en 2017. D’après le Global Carbon project, les émissions de méthane sont essentiellement dues aux ruminants, à l’exploitation des énergies fossiles et aux émissions des zones humides.

Un article paru dans Science s’est intéressé aux causes et aux conséquences de la hausse inquiétante du méthane dans l’atmosphère. Entre 2014 et 2018, le méthane a augmenté presque deux fois plus vite dans l’atmosphère que sur la période 2007-2014 : entre 2007 et 2014, la hausse était en moyenne de 5,7 ppb par an, alors qu’elle atteint en moyenne 9,7 ppb par an depuis 2014 !

Une association de facteurs à l’origine de cette hausse

Pour les auteurs, il n’existe pas une explication unique à cette hausse, mais « le scénario le plus probable est une combinaison de processus. » Les ruminants, qui représentent environ 20 % des émissions de méthane, sont responsables de la moitié de la hausse depuis 2007. Les carburants fossiles auraient aussi leur part de responsabilité avec, par exemple, la production et l’extraction du charbon, du gaz naturel et du pétrole.

Le scénario le plus probable est une combinaison de processus

Il apparaît aussi que les zones humides pourraient libérer de plus en plus de méthane à l’avenir, notamment à cause de l’élévation des températures qui fait dégeler le pergélisol arctique. La biomasse, qui était gelée, se réchauffe et entre en décomposition sous l’action de bactéries, d’où une production de méthane par fermentation.

D’après Sara Mikaloff Flatcher, principale auteure de l’article paru dans Science, les objectifs d’émissions fixés dans l’accord de Paris reposaient sur des données des années 1990 et du début des années 2000, une période au cours de laquelle les niveaux de méthane étaient plus stables. Sur le site Inside Science, elle explique que le seul scénario d’émissions atteignant les objectifs de l’accord de Paris suppose que les niveaux de méthane diminuent à partir de 2010.

Pour contenir le réchauffement de la planète à 1,5 °C, il faudrait une réduction de 35 % des émissions de méthane entre 2010 et 2050. Or, celles-ci ont augmenté depuis 2007. Pour compenser cette hausse du méthane, il faudrait donc une baisse encore plus importante des autres gaz à effet de serre comme le CO2

Une hausse inexpliquée du taux de méthane dans l’atmosphère

Article de Nathalie Mayer paru le 13 décembre 2016

Alors que le taux de méthane mesuré dans notre atmosphère avait connu une certaine stabilisation au début des années 2000, une étude publiée le 12 décembre révèle que les concentrations de ce puissant gaz à effet de serre sont reparties à la hausse et plus particulièrement ces deux dernières années.

Au début des années 2000, les concentrations en méthane dans notre atmosphère étaient stables : seulement 0,5 partie par milliard (ppb) et par an. En 2014 et 2015, les taux de méthane dans l’atmosphère terrestre ont brusquement explosé, augmentant de quelque 10 ppb par an ! C’est ce qu’affirme une équipe internationale de chercheurs dans les colonnes de l’Environmental Research Letters.

Comme c’est le cas pour le CO2, et même si une part de mystère plane sur la question, il semble que les activités humaines soient les principales causes responsables de cette augmentation. Ainsi peut-être que la multiplication des sites agricoles tels que les rizières (les sols inondés constituant des environnements propices au développement de bactéries productrices de méthane) et les pâturages, les vaches notamment, en sont à l’origine.

Le méthane, un puissant gaz à effet de serre

Rappelons que le méthane – bien que moins présent dans notre atmosphère que le dioxyde de carbone – constitue un puissant gaz à effet de serre. Il affiche un pouvoir réchauffant supérieur à 28 fois celui du CO2 ! Et l’augmentation de sa concentration atmosphérique depuis 2007 pourrait bien mettre en péril les objectifs de limitation du réchauffement climatique à 2°C, préviennent les chercheurs.

Des travaux sont actuellement en cours afin de réduire les émissions de méthane agricole. Par exemple, l’Inra a démontré qu’ajouter de l’huile de lin dans l’alimentation des vaches semble avoir un effet bénéfique et réduire les rejets de méthane par les bovins de 20 %.

Au début des années 2000, la concentration en méthane stagnait

Article de France-science, paru le 02/12/2003

Après des décennies d’augmentation, le niveau de méthane semble se stabiliser, selon une équipe américano-néerlandaise. Le méthane vient juste derrière le dioxyde de carbone dans la liste des gaz à effet de serre.

Il participe non seulement au réchauffement atmosphérique mais aussi à la formation de l’ozone, responsable du smog dans les centres urbains. Environ 70% de ses émissions proviennent de l’activité humaine, la plupart du temps de l’extraction des carburants fossiles (pétrole) mais aussi des décharges ou encore de l’agriculture (riziculture et élevage bovin).

Les travaux des chercheurs, publiés dans les Geophysical Research Letters, ont mis en évidence, entre 1999 et 2002, un plateau dans l’évolution de la concentration de méthane dans l’atmosphère. Cette stagnation inédite depuis bien longtemps s’expliquerait par le recul des activités d’extraction, notamment en Sibérie, ce qui montrerait l’impact positif que peut avoir une politique volontariste.

Mais l’interprétation des résultats reste difficile. En effet, au contraire du CO2 qui persiste dans l’atmosphère pendant des siècles, le méthane a un cycle de vie relativement court de 8 à 10 ans et son taux de dégradation est fonction de la présence d’autres substances dans l’air, y compris d’autres polluants.

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